Saturday, June 29, 2013

Margherita Hack passed away

Aged 91, last night Prof. Margherita Hack has passed away. Hack has been the first woman to become the Director of an Astronomy Observatory in Italy. I am not sure how well-known she actually is outside Italian borders, but she was definitely one of the most influential scientists in the political and social scene in Italy.
"Farewell Margherita! Go and teach angels that they do not exist"
Astrophysicists, public-science communicator and politician, Margherita Hack has always been very active in pursuing and disseminating her alternative views on politics, independence of science, vegetarianism and atheism.

Margherita was a very appreciated popular-science writer, but probably she was known to the general audience mostly for her alternative and unconventional political views. The Italian cult blog "" today commented: "Margherita Hack died. A Red Giant". Besides the catchword borrowed from astrophysics, the comment refers to Hack's strong left-wing political views. Over the years she was a candidate in regional and national elections with the Italian Communist Party (PCI) and with other movements, like "Democrazia Atea" (Atheist Democracy) that she co-founded in 2011.

Strong opposer of any pseudo-scientific belief and superstition, she joined CICAP, the Italian division of the "European Council of Skeptical Organizations" in 1989. Since 2002, she was Honorary President of the UAAR "Unione degli Atei e degli Agnostici Razionalisti" (Union of Rationalist Atheists and Agnostics). In 2005, she joined the Luca Coscioni Association for the freedom and independence of scientific research.

Ciao Margherita.

Saturday, June 22, 2013

Recommended by us: "Sterile-neutrino hunt gathers pace at Gran Sasso"

The Borexino detector at Gran Sasso: the SOX experiment will soon be using it to look for sterile neutrinos. (Courtesy: Borexino collaboration)
Much-debated results suggesting the existence of a fourth kind of neutrino, described as sterile, are to be put to the test in a new experiment under Italy's Gran Sasso mountain. The physicists who have devised the experiment say that by using an existing solar-neutrino detector they can carry out an inexpensive yet thorough search for the hypothetical sterile neutrino.
Neutrinos are chargeless, almost massless subatomic particles that interact with ordinary matter only via the weak nuclear force. As a result they can pass through vast amounts of material undisturbed. To study them, physicists build huge detectors – the idea being that a large number of target nuclei will result in a few neutrino collisions that can be detected.
If they exist, then sterile neutrinos would be even more difficult to detect because they probably would not interact with ordinary matter at all – only with other neutrinos. They would do so via "oscillation", a well-established phenomenon in which ordinary neutrinos transform and re-transform continually from one of three flavours – electron, muon and tau – to another as they travel. Likewise, ordinary neutrinos would oscillate into sterile neutrinos and back again but probably over much shorter distances than those typical of normal neutrino oscillation.

Continue to read on


Wednesday, June 12, 2013


Giuseppe Mussardo, professor of theoretical physics at  SISSA - Scuola Internazionale Superiore di Studi Avanzati - is making a documentary on the extraordinary story of the nuclear physicist Bruno Pontecorvo, with the help of Luisa Bonolis, who is an expert on the historical parts of Pontecorvo's life, and Diego Cenetiempo, the movie director.

The INFN (Italian Institute for Nuclear Physics), SISSA (International School for Advanced Studies) and ICTP (The Abdus Salam International Centre for Theoretical Physics) are the scientific Institutions that are providing the funds for the project. But you can also support it!!

"On September 1, 1950, at the dawn of the Cold War, the nuclear physicist Bruno Pontecorvo suddenly disappeared. His defection created a real political earthquake in Europe and in the USA: Pontecorvo was in fact a scientist known around the world for his expertise in the very delicate area of nuclear research. The story of his disappearance is one of the most fascinating mysteries of the cold war and the atomic era, with many questions still unanswered: if for someone he was a spy who revealed important atomic secrets to the Russians, for others he was a loyal socialist, who decided to join the USSR for the purpose of serving science with peaceful research on the secrets of Nature.
The movie aims to present the singular figure of this scientist, whose scientific adventure began with Enrico Fermi in Rome in the early 1930s and moved on making him one of the world experts of nuclear physics and a visionary scientist in the field of weak interactions and neutrino physics.
Born on 22nd of September 1913 in a Jewish family in Pisa, brother of the famous biologist Guido and the movie director Gillo, Bruno Pontecorvo’s life was strongly interlaced with 20th century history and the development of particle physics.
He fled fascist Italy to join in 1938 the group of Frédéric Joliot-Curie in Paris and, when the II World War broke in, he moved to the USA miraculously escaping on a bicycle from Paris occupied by the Nazis troops,. There, he got employed in oil companies in Oklahoma and, after the war, he firstly joined the nuclear program in Canada and later in England.
His defection to the URSS in 1950 was a turning point of his life. He worked until his death in Dubna, at the Joint Institute for Nuclear Research, focusing all his energies to the studies of high energy particles and, in particular, of the most elusive particle, the neutrino. In all his life, Pontecorvo was always at the frontiers of science, often being much ahead of his time for his scientific ideas, which were constantly related to fundamental phenomena. He had exceptional scientific intuitions, which went hand in hand with his brilliant qualities as an experimental physicist; his experiments and their design were always masterpieces. For these reasons Bruno Pontecorvo is an extraordinary ideal for present and future generations of physicists."

Follow the project on the website of the Pilgrim Film production, in the dedicated page:
Visit also their  Vimeo channel:

Tuesday, June 11, 2013

Physics news: "Dall'Europa 3,5 mln per studiare neutrini sterili al Gran Sasso"

(AGI) - Roma, 11 giu. - Premiato dall'European Research Council con un finanziamento di 3,5 milioni di euro, e' partito da pochi giorni il progetto SOX (Short distance neutrino Oscillations with BoreXino). Il riconoscimento (ERC Advanced Grant) e' stato attribuito nell'ambito del VII programma quadro europeo a Marco Pallavicini, professore all'Universita' di Genova e ricercatore dell'Istituto Nazionale di Fisica Nucleare, Principal Investigator di SOX. Il progetto sara' sviluppato ai Laboratori Nazionali del Gran Sasso dell'INFN e avra' una durata di cinque anni.
  L'obiettivo di SOX e' la rivelazione di neutrini particolari, detti "sterili", con il principale rivelatore di neutrini solari e geofisici oggi in funzione nel mondo, Borexino, sviluppato e messo in funzione ai Laboratori Nazionali del Gran Sasso dell'INFN da una collaborazione internazionale di circa 100 fisici provenienti da Italia, USA, Russia, Germania, Francia e Polonia. SOX studiera' un aspetto delle oscillazioni del neutrino, il fenomeno in base al quale i tre neutrini conosciuti (elettronico, muonico o tauonico) si trasformano l'uno nell'altro con variazioni periodiche durante la loro propagazione. In particolare, questo fenomeno, che e' stato osservato anche di recente dall'esperimento OPERA ai Laboratori INFN del Gran Sasso, presenta alcune anomalie e non spiega il numero di neutrini prodotti, inferiore a quanto previsto teoricamente. Una possibile spiegazione della "scomparsa" dei neutrini, suffragata anche da risultati recenti, prevede l'esistenza di altri tipi di neutrini, i neutrini sterili, che si mescolerebbero con i tre noti.
  Non interagendo attraverso nessuna delle interazioni fondamentali previste dal Modello Standard (elettromagnetica, nucleare forte e debole), i nuovi neutrini sarebbero poi ancora piu' elusivi dei neutrini conosciuti. SOX, in particolare, studiera' nel dettaglio la scomparsa del neutrino elettronico a breve distanza dalla sorgente, gia' osservata da diversi esperimenti. L'esperimento sfruttera' un innovativo generatore artificiale di neutrini (o di antineutrini) posto vicino o all'interno del rivelatore Borexino presso i Laboratori Nazionali del Gran Sasso. Oltre allo sviluppo dell'innovativa tecnologia per produrre neutrini in grande quantita' a breve distanza dal rivelatore, saranno elementi chiave di questo esperimento l'elevatissima sensibilita' di Borexino, le sue grandi dimensioni, il livello estremamente basso di radioattivita' presente ai Laboratori del Gran Sasso. La sensibilita' attesa, in particolare, sara' sufficiente a garantire o una chiara scoperta o l'esclusione di neutrini sterili come spiegazione delle anomalie del neutrino. "In caso di successo, la dimostrazione dell'esistenza dei neutrini sterili significhera' l'apertura di una nuova era nella fisica fondamentale delle particelle e nella cosmologia", ha spiegato Marco Pallavicini, coordinatore del progetto. "Sarebbe il primo segnale inequivocabile dell'esistenza di particelle oltre il Modello Standard elettrodebole, con profonde implicazioni sulla nostra comprensione dell'Universo e nuovi indizi sulla natura della materia oscura. Nel caso di un risultato negativo - ha continuato - saremmo in grado di dare un sostanziale contributo al dibattito circa la realta' delle anomalie dei neutrini, avremmo esplorato l'esistenza di nuova fisica nelle interazioni di neutrini a bassa energia e saremo in grado di fornire misure di grande precisione, di grande utilita' per la rivelazione dei neutrini solari con Borexino". (AGI). 


Wednesday, June 5, 2013

Sabato a Cagliari: "I cacciatori del bosone di Higgs"

Sabato 8 giugno alle 18:00 presso il THotel in via dei Giudicati 66 a Cagliari, si terrà la conferenza "I cacciatori del bosone di Higgs"

Il 4 luglio 2012 rimarrà una data storica per la fisica: al CERN di Ginevra viene annunciata la prova sperimentale dell’esistenza del bosone di Higgs. Guido Tonelli ripercorre le tappe che hanno portato a questa straordinaria scoperta che ha coinvolto scienziati di tutto il mondo, tra cui i tantissimi italiani che lavorano al super acceleratore. Quali implicazioni avrà la scoperta sulla nostra attuale visione del mondo? Quali sfide deve oggi affrontare la fisica per comprendere meglio il nostro universo? Questi gli interrogativi cui si tenterà di dare risposta durante la conferenza moderata da Nicola Nosengo, giornalista freelance che collabora tra gli altri per Wired, Nature e The Economist. 

La conferenza è il sesto appuntamento della rassegna "Dialoghi di scienza", organizzata da Sardegna Ricerche per raccontare le frontiere della ricerca in medicina, nei campi dell'energia e della fisica. Il ciclo di eventi comprende sette incontri tra conferenze e science café che si svolgono a Cagliari, presso il THotel e la Mediateca del Mediterraneo. 

(continua a leggere qui).

Recommended by us: "Scientists: Do Outreach or Your Science Dies"


Scientists, here’s the bottom line. If you don’t convince the public that your science matters, your funding will quickly vanish and so will your field. Put another way, the era of outreach being optional for scientists is now over.

( Continue to read on Scientific American)